América Latina y Caribe

Biometano, la Energía que Limpia los Residuos en Brasil

– El aumento de la productividad con que la humanidad genera residuos ha logrado al menos una contrapartida sostenible: la extracción de biogás de los vertederos, una actividad que está creciendo en Brasil.

“Había mucho prejuicio incluso entre los ingenieros, escepticismo en las empresas de gas. Tuvimos que presentar análisis y pruebas de calidad más estrictas que las requeridas para el gas combustible fósil. Un nuevo mercado, que demuestra que es un gas seguro, estable con precios predecibles.” — Tales Motta

Dos pequeñas mesetas se destacan en el paisaje al borde de Cuacán, uno de los 19 municipios de la región metropolitana de Fortaleza, la capital del estado de Ceará en el noreste del país.

Aunque se parecen, uno de los cerros recibe unas 5.000 toneladas diarias de residuos sólidos recogidos en la región metropolitana de 4,2 millones de habitantes. El otro, el antiguo relleno sanitario que empezó a funcionar en 1991, ya está cerrado, pero es el que genera más gas.

«Somos pioneros en la producción de biometano a partir de la basura», dijo Thales Motta, director de Fortaleza Renewable Natural Gas (GNR), una sociedad entre las empresas privadas Ecometano, del grupo de energías renovables y gas natural del MDC, y Marquise Ambiental. , de Fortaleza, que gestiona los vertederos del Cáucaso.

El biometano es un subproducto del refinado de biogás que elimina otros gases, como el dióxido de carbono y el sulfuro de hidrógeno.

GNR Fortaleza produce cerca de 100.000 metros cúbicos diarios de este gas, que vende a la estatal Ceara Gas Company (Cegás), que mezcla con gas natural en sus gasoductos.

«Suministramos el 15 por ciento del gas que distribuye Cegas, que confió en la calidad de nuestro biometano», dijo Motta durante la visita a la planta de GNR, inaugurada en diciembre de 2017.

Este laberinto de tuberías recolecta biogás del vertedero y lo refina para producir biometano con una pureza del 95 por ciento. El gas renovable se mezcla con gas natural para uso industrial, en vehículos y termoeléctricas, así como en viviendas y comercios de la región metropolitana de Fortaleza, en el noreste de Brasil. AMIGOS: Mario Osava/

Dificultades iniciales

La actividad pionera de Ecometano se debe a otra planta, Dos Arcos, establecida en 2014 en São Pedro da Aldeia, ciudad costera de 108.000 habitantes, a 140 kilómetros de Río de Janeiro. Su capacidad está limitada a 14.000 metros cúbicos por día.

“No había regulación del biometano en ese momento y la Agencia Nacional de Petróleo, Gas Natural y Biocombustibles nos negó la autorización para venderlo”, dijo Motta, ingeniero eléctrico. Hubo pérdidas; las ventas se hacían directamente a un número limitado de clientes, como los supermercados.

Pero la empresa persistió y la regulación salió en 2017, poco antes del inicio de operaciones de GNR Fortaleza.

“Había mucho resentimiento incluso entre los ingenieros, desconfianza en las empresas de gas. Tuvimos que presentar análisis y pruebas de calidad más exigentes que las requeridas para el gas combustible fósil”, dijo el gerente de la planta.

“Pero rompimos la barrera del desdén y abrimos un nuevo mercado, demostrando que es un gas seguro, estable y con precios predecibles”, dijo.

Una vista del nuevo vertedero de Caucaia, cerca de Fortaleza, la capital del estado de Ceara en el noreste de Brasil, que recibe alrededor de 5.000 toneladas de basura por día. Ya produce biogás, pero lo hará a mayor escala dentro de unos años. AMIGOS: Mario Osava/

Ventaja de costo

Al principio, el biometano costaba un 30 por ciento más, pero hoy es un 30 por ciento más barato que el gas natural, dado el auge de los combustibles fósiles, dijo. Su precio depende de factores internos, como la inflación, y no está sujeto a la predicción de los precios del petróleo en el mercado internacional ni a las fluctuaciones del tipo de cambio, enfatizó.

“El biometano tiene una ventaja competitiva con el gas fósil en la actualidad. Pero incluso si el petróleo se abarata, el mercado puede apostar por el biometano” por cuestiones ambientales, dijo.

«Cegás decidió distribuir biometano porque considera estratégico diversificar su mix con un gas más limpio, renovable y sostenible, que ayude a reducir la contaminación y mejorar el medio ambiente», dijo a el presidente de la empresa, Hugo de Figueiredo Junior.

“También es una oportunidad para ampliar proveedores, competencia y condiciones para ofrecer mejores precios al consumidor final”, dijo.

Cegás, en la que el estado de Ceará es accionista mayoritario, fue pionera en Brasil en inyectar biometano en su red, a partir de mayo de 2018.

El porcentaje de casi 15 por ciento de biometano en el volumen total representa «uno de los porcentajes más altos de gas renovable inyectado a la red por un distribuidor en el mundo», dijo Figueiredo.

Ese porcentaje puede aumentar en el futuro, pero el biometano enfrenta varios desafíos, dijo.

Es necesario difundir y facilitar el acceso a las soluciones tecnológicas existentes, ampliar el conocimiento sobre los usos potenciales de los gases verdes y mejorar la regulación y los procesos de recolección y disposición de residuos sólidos y aguas residuales, dijo.

El antiguo vertedero, ahora cubierto, genera biogás que se convierte en biometano por filtración, en Caucaia, en el noreste de Brasil. El lago oscuro es un lixiviado, un líquido de desecho altamente contaminado que se trata antes de aplicarlo al suelo. AMIGOS: Mario Osava/

Expansión

En términos de producción, GNR Fortaleza es ahora la segunda planta de biometano más grande de Brasil. Lo supera Gas Verde, de Seropédica, localidad cercana a Río de Janeiro, que desde 2019 produce 120.000 metros cúbicos diarios.

Muchos interesados ​​visitan GNR, que se ha convertido en un referente del gas generado a partir de residuos porque ha desarrollado tecnologías de proceso que permiten integrar equipos de diferentes proveedores nacionales e internacionales, «con su propio código abierto» a cualquiera, dijo Mota. .

Actualmente, muchas empresas que extraen biogás de los vertederos para la generación de electricidad se están preparando para convertir sus plantas a producción de biometano, dijo.

“Aquí nos visitan universidades y grupos de interés. Necesitamos construir un auditorio para conferencias. No había laboratorio para el análisis de biometano en el noreste. Ahora tenemos uno y la investigación sobre este gas está en pleno apogeo”, dijo Motta.

Pero se necesita una visión más amplia, admitió. Los vertederos son limitados. Se requiere un mínimo de 2.000 toneladas de residuos por día para hacer viable una planta de biometano, estimó. Solo las grandes ciudades con al menos un millón de habitantes generan esa cantidad de desechos sólidos.

«Tenemos que buscar otros tipos de biomasa», dijo.

Cientos de camiones recorren las carreteras transportando basura al vertedero del Cáucaso, a unos 20 kilómetros de Fortaleza, la capital del estado de Ceara, en la región noreste de Brasil. Cada día se producen unas 5.000 toneladas de basura en la región metropolitana, que tiene 4,2 millones de habitantes. AMIGOS: Mario Osava/

Este proceso ya está en marcha, especialmente en las regiones Sur y Sudeste de Brasil, donde la producción agrícola a gran escala produce grandes cantidades de residuos. La caña de azúcar es la principal fuente de biomasa, ya que también se siembra para producir etanol, cuyo consumo en los vehículos es igual al de la gasolina.

El estiércol de ganado, especialmente de cerdos, impulsa la producción de biogás para generar electricidad, y un porcentaje cada vez mayor se destina a la conversión a biometano, especialmente para su uso en vehículos.

“El biometano es un combustible adecuado para la transición energética, tiene precios más predecibles (que los combustibles fósiles) y puede ser producido en regiones alejadas de la red de gas natural existente”, que en Brasil se concentra a lo largo de la costa este, dijo Figueiredo, presidente del Consejo. Cegau, dijo desde la sede de la empresa en Fortaleza.

Pero no tener un oleoducto cerca pone en peligro grandes proyectos, dijo Motta. Puso un ejemplo de una agroindustria azucarera que podría producir 30.000 metros cúbicos de metano por día. Como esto es el doble de su propio consumo y la gran ciudad más cercana está a 90 kilómetros, el proyecto no era factible.

Aprovechar el gas de los residuos, y de la biomasa en general, es ahora una necesidad urgente ante la emergencia climática. El metano contribuye más al efecto invernadero que el dióxido de carbono, el gas de efecto invernadero más frecuente utilizado para evaluar las amenazas climáticas.

Brasil y otros países se han comprometido a reducir las emisiones de metano en un 30 por ciento para 2030, un paso clave para mantener el calentamiento global a un máximo de dos grados centígrados para 2050.

GNR Fortaleza tiene un papel ambiental, ubicado en Caucaia, una ciudad de unos 370.000 habitantes a 15 kilómetros de Fortaleza. Pero en términos de empleo, genera solo 32 empleos directos y un número indeterminado de empleos indirectos, incluyendo servicios de tercerización, consultores temporales y ciertos proveedores de equipos.

Cegás solo atiende a 24.000 consumidores de gas en la Gran Fortaleza. Según sus datos, la industria representa el 46,26 por ciento del consumo, las termoeléctricas el 30 por ciento y los automotores el 22,71 por ciento. No queda mucho: solo el 0,73 por ciento para los hogares y el 1,22 por ciento para los comerciales.

Editorial TMD

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