América Latina y Caribe

Cuidar el agua donde la minería genera riqueza y tragedias en Brasil

– El estado de Minas Gerais, en el sureste de Brasil, recibe su nombre de su principal actividad económica a lo largo de su historia: la minería: oro del siglo XVII y luego mineral de hierro, que pasó a escala industrial con grandes exportaciones en el siglo XX.

El llamado Cuadrángulo de Hierro, una zona montañosa de unos 7.000 kilómetros cuadrados en el centro del estado, concentra las actividades mineras y minerales del estado, cuestionadas durante mucho tiempo por los ambientalistas, quienes han sido incapaces del impacto económico de la industria. .

Pero la amenaza de escasez de agua en Belo Horizonte Giant, una población de seis millones, junto con dos terribles accidentes mineros, ha reducido la diferencia de fuerza entre los dos lados. Ahora los ambientalistas pueden referirse a estadísticas y eventos reales, no solo a argumentos ecológicos.

Belo Horizonte, la capital del estado en 2014 y 2015, experimentó una crisis de agua sin precedentes durante una sequía que afectó al sureste de Brasil.

“Por primera vez tuvimos aquí un desabastecimiento que solo el norte semiárido conocía”, dijo Marcelo da Fonseca, director general del Instituto de Gestión Minera del Agua (IGAM).

El 25 de enero de 2019, una presa de desechos se rompió en Brumadinho, a 35 kilómetros de Belo Horizonte mientras el cuervo volaba. La tragedia mató a 270 personas y contaminó con lodos tóxicos más de 300 kilómetros del río Paraopeba, que abastecía el 15 por ciento del agua a la región del Gran Belo Horizonte (conocida como RMBH), cuyo suministro aún no se recupera.

El 5 de noviembre de 2015, un accidente similar cobró la vida de 19 personas que vivían en Mariana, a 75 kilómetros de Belo Horizonte, y levantó más de 600 kilómetros del río Doce en su camino hacia el Océano Atlántico. (El río, cuyas aguas corren hacia el este, no abastece al RMBH).

Dos años de sequía, en 2014 y 2015, asustaron a la población del Gran Belo Horizonte, la capital del estado de Minas Gerais en el sureste de Brasil. Por primera vez se sintió la amenaza de la escasez de agua, dijo el director general del Instituto de Gestión Hídrica de Minas Gerais, Marcelo da Fonseca. AMIGOS: Mario Osava /

Peligros mineros

Minas Gerais cuenta con más de 700 represas de desechos mineros. Los últimos datos de la Fundación Estatal para el Medio Ambiente (FEAM) muestran 33 etapas diferentes de emergencia, cuatro en el nivel tres – alto riesgo y evacuación obligatoria de residentes en riesgo – y nueve en el nivel 2 – evacuación propuesta.

“Somos rehenes de las mineras, ocupando el territorio y viabilizando otras economías”, dijo Camila Alterthum, una de las fundadoras y coordinadoras del Instituto Cresce y activista del movimiento Fechos, Eu Cuido, impulsado por Rio de Las Taisel. Las Velhas.

Fechos es el nombre de la Estación Ecológica, un área central de conservación de 603 hectáreas perteneciente al municipio de Nova Lima, pero en las afueras de Belo Horizonte.

“Aquí hay montañas que recargan el acuífero Cauê, que abastece a más de 200.000 habitantes en el sur de Belo Horizonte y un barrio en Nova Lima”, dijo un municipio vecino, dijo Alterthum, que vive en Vale do Sol, un barrio cerca de Fechos.

La activista Camila Alterthum está en contra de la minería, que dice es una amenaza permanente para la destrucción de la naturaleza y las fuentes de agua. Lucha por ampliar la Estación Ecológica Fechos, cuyos bosques complementan el suministro de agua a más de 200.000 habitantes en Belo Horizonte, sureste de Brasil. AMIGOS: Mario Osava /

Su movimiento presentó un proyecto de ley a la legislatura del estado de Minas Gerais para ampliar Fechos 222 hectáreas, proporcionar más agua y conservar la biodiversidad local.

Pero Vale, la empresa minera más grande de Brasil, apunta a expandir sus dos minas locales en esa área.

Para adquirir el terreno, ofrece el doble de hectáreas para conservación, una contrapropuesta que el movimiento rechazó porque no cumpliría con los objetivos ambientales y la mayor parte es un área que la empresa debe preservar por ley de todos modos.

La decisión del Consejo Estatal de Política Ambiental del gobierno de Minas Gerais, que cuenta con una mayoría de representantes empresariales y gubernamentales, desató una batalla más dura para aprobar el 30 de abril un proyecto de la empresa Taquaril para extraer mineral de hierro de la sierra Curral.

El ingeniero forestal Julio Carvalho, del gobierno municipal de Itabirito, se encuentra cerca de una "barraginha" en propiedad rural privada, cuyos propietarios se unieron al esfuerzo municipal para evitar la pérdida de suelo y la sedimentación de los ríos en esta área del sureste de Brasil. AMIGOS: Mario Osava /

Esta sierra es el elemento paisajístico más significativo de Belo Horizonte, además de ser importante en términos hídricos y ambientales para la capital, aunque se encuentra en su límite, del lado del municipio de Nova Lima. La amenaza de la minería ha provocado una gran protesta de ambientalistas, artistas y la sociedad en general.

Seco y corrosión

Existen otras amenazas para el suministro de agua de la RMBH. «Estamos muy cerca de los manantiales, entonces dependemos de las lluvias aquí», dijo Fonseca a en la sede de Igam en Belo Horizonte.

La sequía durante dos años consecutivos puso en grave peligro el suministro de agua.

Las dos cuencas abastecen a los seis millones de habitantes de los 34 municipios que componen el Área del Gran Belo Horizonte.

El río Velhas responde por el 49 por ciento del abastecimiento de agua y el río Paraopeba por el 51 por ciento, según Sergio Neves, superintendente de la Unidad Empresarial de la Ciudad de la Compañía Sanitaria de Minas Gerais (Copasa), que atiende a la mayor parte del estado.

El río Paraopeba dejó de suministrar agua tras el desplome de 2019, pero su cuenca tiene dos importantes embalses en los afluentes. El del río Manso, por ejemplo, aporta el 34 por ciento de la RMBH.

El fenómeno de las "voçorocas" (líneas) se repite en diferentes partes de Itabirito y Ouro Preto, municipios de donde nace la cuenca de Velhas, en el sureste de Brasil. El suelo está en riesgo de erosión y las medidas para mitigar el daño finalmente se están intensificando en una región dominada por la extracción de mineral de hierro. AMIGOS: Mario Osava /

El río Velhas tiene solo un pequeño embalse de la central hidroeléctrica, con una capacidad de 9,28 megavatios, pero solo está generando cuatro megavatios. Es un afluente, es decir, no almacena suficiente agua para controlar el caudal o compensar los bajos niveles de agua.

Además, la sedimentación ha reducido significativamente su capacidad de almacenamiento desde que entró en funcionamiento en 1907. Los suelos aguas arriba corren el riesgo de erosión y se ven afectados por la expansión urbana y agrícola, las carreteras locales y diversas formas de minería, no solo de mineral de hierro, lo que exacerba la sedimentación de los ríos, dijo Fonseca.

Soluciones descentralizadas

El gobierno municipal de Itabirito, que comparte las aguas previas de la cuenca de Velhas con Ouro Preto, una capital del oro del siglo XVIII, está impulsando una serie de acciones citadas por Fonseca para mitigar la erosión y alimentar los acuíferos que sostienen los flujos de los ríos.

El empresario y ambientalista Ronaldo Guerra se para en su finca donde promueve el ecoturismo y demuestra su propuesta de una sucesión de pequeñas represas como mecanismo para almacenar agua superficial y freática, fortalecer los bosques y la cuenca hidrográfica en una región minera de. sureste de Brasil, donde existe una creciente preocupación por el suministro de agua. AMIGOS: Mario Osava /

Es interesante ver cráteres en algunas propiedades rurales de Itabirito, especialmente en colinas o terrenos con poca pendiente.

Son «barraginhas», explicó Julio Carvalho, ingeniero forestal y empleado de la Secretaría de Medio Ambiente y Desarrollo Sostenible de la Ciudad. Son micropresas que cavan hoyos para frenar la escorrentía del agua de lluvia que genera corrosión.

Este sistema evita la fuga de grandes cantidades de sedimentos a los ríos, así como el fenómeno de las «voçorocas» (líneas, en portugués), productos de una fuerte erosión que abundan en varias partes de Itabirito y Ouro Preto, municipios que albergan el primero de a ellos. nacieron los afluentes del Velhas.

Como se trata de terrenos típicamente privados, el gobierno de la ciudad recibe recursos para evaluar las propiedades, diseñar las intervenciones y licitarlas, de acuerdo con los comités que supervisan los umbrales de agua, dijo Carvalho a .

El municipio de Itabirito es el "tanque de agua" de Belo Horizonte, la capital del estado de Minas Gerais, en el sureste de Brasil. El gobierno de la ciudad está impulsando programas destinados a reactivar el portal que abastece a casi la mitad de los seis millones de habitantes del Gran Belo Horizonte, explica Frederico Leite, secretario de medio ambiente del municipio, que depende de la actividad minera. AMIGOS: Mario Osava /

Para los caminos rurales, que generan mucha erosión en la topografía ondulada, se utilizan «cajas secas», así como pequeños huecos en los taludes para retener las corrientes o restringir su velocidad, dijo.

Otras “prácticas mecánicas de uso y conservación de la tierra” incluyen la recuperación de las fuentes de agua a través de la reforestación y el cercado para evitar que los animales invadan las fuentes de agua y pisoteen las áreas circundantes.

Itabirito también quiere que el río del mismo nombre, que atraviesa la ciudad de dragado, reduzca la sedimentación, que se vio agravada por las inundaciones de enero, cuando el nivel del agua en el río subió inusualmente alto.

La educación ambiental, un programa de pago por servicios ambientales y la ampliación de áreas de conservación, en la ciudad, también son los planes implementados por Felipe Leite, secretario de medio ambiente y desarrollo sostenible de Itabirito desde 2019.

«Queremos crear una cultura de protección ambiental», en parte porque «Itabirito es el tanque de agua de Belo Horizonte», dijo a .

El gobierno de la ciudad optó por cooperar con la industria minera, en particular con la empresa Ferro Puro, que decidió despejar la vía y reforestarla con flores como parte de un proyecto turístico.

En São Bartolomeu, localidad del municipio de Ouro Preto, Ronald Guerra, empresario de ecoturismo, recomienda la sucesión de pequeñas represas y embalses como forma de retener el agua, mantener el nivel freático y evitar la erosión.

En su finca de 120 hectáreas, la mitad de las cuales está reconocida como Reserva Privada de Patrimonio Natural -un esfuerzo de conservación de propiedad privada- tiene 13 pequeñas represas y cría peces para su restaurante y pesca deportiva.

Hijo de un médico de Belo Horizonte, eligió la vida rural y la agroecología desde temprana edad. Fue secretario ambiental de Ouro Preto y hoy participa activamente en varios comités de portales, ONG y esfuerzos para promover la cultura local.

Editorial TMD

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