Norte América

La basura plástica en el océano es un problema global y EE. UU. es la principal fuente

– Los desechos plásticos de todas las formas y tamaños viajan por todos los océanos del mundo. Se nota en las playas, los peces e incluso en el hielo marino del Ártico. Y un nuevo informe de la Academia Nacional de Ciencias, Ingeniería y Medicina muestra que Estados Unidos es una gran parte del problema.

Como muestra el informe, EE. UU. produce una gran parte del suministro mundial de resina plástica, el material precursor de todos los productos plásticos industriales y de consumo. También importa y exporta miles de millones de dólares en productos plásticos cada año.

Sobre una base per cápita, EE. UU. produce un orden de magnitud más de desechos plásticos que China, una nación a menudo vilipendiada por problemas de contaminación. Estos hallazgos complementan un estudio publicado en 2020 que concluyó que EE. UU. es la fuente más grande de desechos plásticos del mundo, incluidos los plásticos enviados a otros países que luego se administran de manera incorrecta.

Sobre una base per cápita, EE. UU. produce un orden de magnitud más de desechos plásticos que China, una nación a menudo vilipendiada por problemas de contaminación. Estos hallazgos complementan un estudio publicado en 2020 que concluyó que EE. UU. es la fuente más grande de desechos plásticos del mundo, incluidos los plásticos enviados a otros países que luego se administran de manera incorrecta.

Y solo se recicla una pequeña fracción del plástico en los flujos de desechos domésticos de los EE. UU. El estudio llama a los sistemas de reciclaje actuales de EE. UU. «inadecuados para gestionar la variedad, complejidad y cantidad de desechos plásticos».

Como científicos que estudian los efectos de la contaminación por plástico en los ecosistemas marinos, consideramos que este informe es un primer paso importante en un largo camino para reducir la contaminación por plástico en los océanos. Si bien es importante dejar en claro cómo los EE. UU. están contribuyendo a los desechos plásticos en los océanos, vemos la necesidad de objetivos y recomendaciones concretas y viables para aliviar la crisis de la contaminación plástica, y nos gustaría ver que el informe vaya más allá en la dirección del pecado.

El plástico se encuentra en los mariscos.

Los investigadores comenzaron a documentar la contaminación plástica marina a fines de la década de 1960 y principios de la de 1970. El interés público y científico en el tema explotó a principios de la década de 2000 después de que el oceanógrafo Charles Moore destacara el Gran Mosaico de Desechos del Pacífico, una región en el centro del norte del Pacífico donde las corrientes oceánicas dirigen los desechos plásticos flotantes hacia colecciones giratorias de miles de millas de ancho.

Ahora se encuentran más parches de basura plástica en el Pacífico Sur, el Atlántico Norte y Sur y el Océano Índico. Como era de esperar, el plástico ingresa a una red de productos del mar. Se sabe que se ingieren más de 700 especies de peces marinos, incluidas más de 200 especies de peces de consumo humano.

Las personas también comen plástico que se desliza en bebidas y alimentos desde el empaque e inhalan partículas microplásticas en el polvo doméstico. Los científicos recién comienzan a considerar lo que esto significa para la salud pública. La investigación hasta la fecha sugiere que la exposición a sustancias químicas relacionadas con el plástico puede alterar las hormonas que controlan muchos procesos en nuestro cuerpo, causar problemas de desarrollo en los niños o alterar los procesos metabólicos humanos de manera que promuevan la obesidad. .

Necesidad de una estrategia nacional

El nuevo informe es una descripción general completa y basada en la ciencia de la contaminación plástica marina. Sin embargo, muchas de sus conclusiones y recomendaciones se han propuesto de diversas formas a lo largo de los años, y consideramos que el informe podría hacer más para avanzar en esa discusión.

Por ejemplo, recomienda enfáticamente el desarrollo de un programa nacional de monitoreo de desechos marinos, dirigido por el Programa de Desechos Marinos de la Administración Nacional Oceanográfica y Atmosférica. Estamos de acuerdo con esta recomendación, pero el informe no aborda qué debe monitorearse, cómo debe hacerse o cuáles deben ser los objetivos específicos de monitoreo.

Idealmente, creemos que el gobierno federal debería formar una coalición de agencias relevantes, como NOAA, la Agencia de Protección Ambiental y los Institutos Nacionales de Salud, para combatir la contaminación plástica. Las agencias han hecho esto en el pasado en respuesta a eventos de contaminación aguda, como el derrame de petróleo de BP Deepwater Horizon en 2010, pero no para problemas crónicos como los desechos marinos. El informe también recomienda un esfuerzo intergubernamental, pero no proporciona datos.

Gráficos que muestran los principales tipos de desechos recolectados en las playas de EE. UU.
En 2019, los voluntarios de la Fundación Surfrider sin fines de lucro retiraron casi 300,000 libras de escombros de las playas de EE. UU., casi todos de plástico.
Fundación Surfrider, CC BY-ND

Problema de financiación insuficiente

Las acciones para detectar, rastrear y eliminar los desechos plásticos del océano requerirán un apoyo financiero sustancial. Pero hay pocos fondos federales para la investigación y limpieza de desechos marinos. En 2020, por ejemplo, la oferta presupuestaria del Programa de Desechos Marinos de la NOAA fue de 7 millones de dólares, lo que representa el 0,1 % del presupuesto de 2020 de 5650 millones de dólares de la NOAA. La financiación propuesta para el Programa de Desechos Marinos aumentó en $ 9 millones para el año fiscal 2022, un paso en la dirección correcta.

Sin embargo, se requerirá el avance de la investigación académica de la NOAA, las ONG y las actividades de desechos marinos para promover los desechos plásticos en los océanos. Un mayor apoyo a estos programas ayudará a cerrar las brechas de conocimiento, aumentar la conciencia pública y fomentar la acción efectiva durante la vida útil de los plásticos.

Responsabilidad corporativa y equidad

El sector privado también tiene un papel clave que desempeñar en la reducción del uso de plásticos y desechos. Nos gustaría ver más discusión en el informe sobre cómo las empresas y las industrias contribuyen a la acumulación de desechos plásticos en los océanos y su papel en las soluciones.

El informe señala acertadamente que la contaminación plástica es una cuestión de justicia ambiental. Muchas actividades que producen desechos plásticos, desde las emisiones de la perforación petrolera hasta los químicos tóxicos liberados durante la producción o incineración de plásticos, afectan de manera desproporcionada a las comunidades minoritarias y de bajos ingresos. Algunas recomendaciones del informe, como una mejor gestión de los desechos y un mayor reciclaje, pueden beneficiar a estas comunidades, a menos que participen directamente en su planificación e implementación.

El estudio también destaca la necesidad de producir menos plásticos y aumentar el reciclaje eficiente de plásticos. La financiación pública y privada para soluciones como envases reutilizables y rellenables, envases reducidos y procesos de reciclaje de plástico estandarizados aumentaría las oportunidades de los consumidores para cambiar los productos desechables de un solo uso.

Los océanos del mundo están amenazados por la contaminación plástica. También plantea riesgos directos e indirectos para la salud humana. Esperamos que el apoyo mutuo recibido por este estudio sea una señal de que los líderes estadounidenses están listos para tomar medidas generalizadas sobre este problema ambiental crucial.La conversación

Matthew Savoca, investigador postdoctoral, Universidad Stanford; Anna Robuck, becaria de investigación posdoctoral, Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinaiy Lauren Kashiwabara, Maestría en Ciencias Biológicas, universidad del pacifico

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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