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La crisis del plástico tiene raíces corporativas profundas: para proteger nuestro planeta, deben exponerse

– Esta primavera, enseñé un nuevo curso de licenciatura en sociología ambiental. La mayoría de mis alumnos tomaron el curso porque tenían curiosidad por ver qué tenía que ver con la sociología su deseo de vivir de manera más sostenible.

Para la tercera semana, después de profundizar en las inquietantes conexiones entre el capitalismo fósil (la dependencia del capitalismo de los combustibles fósiles), el colonialismo de los desechos (el comercio internacional desleal y la eliminación de desechos peligrosos entre países) y la injusticia ambiental, algunos estudiantes dijeron que que pensaban que el rumbo sería más esperanzador.

Sin embargo, las negociaciones serán desafiantes, dados los intereses creados de las empresas en mantener las regulaciones enfocadas en los desechos en lugar de la producción. Ahora, es urgente que retrocedamos contra el lavado verde y trabajemos hacia un mandato global para frenar el crecimiento insostenible del plástico.

Durante la cuarta semana, exploramos la historia documentada de la negación climática y el engaño entre las empresas de combustibles fósiles, así como las tácticas relacionadas de «engaño y negación» de las industrias del tabaco, el plomo y los productos químicos. «¿Crees que es verdad?» un estudiante me preguntó imperiosamente. «¿De verdad crees que las empresas son tan insostenibles que nunca cambiarán?»

Yo dudé. Quería que mis alumnos pensaran en problemas ambientales complejos desde una perspectiva sociológica crítica, pero no quería llevarlos por un camino pesimista. «Bueno», admití, «acabo de escribir un libro sobre la industria del plástico con el subtítulo ‘cómo las corporaciones están impulsando la crisis ecológica y qué podemos hacer al respecto'».

Es difícil evitar el pesimismo cuando se ve de primera mano el nexo de las industrias perjudiciales para el medio ambiente y la sociedad. A principios de 2019, asistí a una conferencia de la industria del plástico a raíz de la crisis del plástico marino, alimentada por la indignación pública por las imágenes virales de la vida silvestre marina ahogándose con plástico. La crisis provocó una rápida respuesta de las corporaciones relacionadas con el plástico, que intentaron enmarcar el problema en términos de basura y desperdicio en lugar de sobreproducción. “Necesitamos eliminar la imagen del plástico en los océanos de la mente del público”, dijo un ejecutivo corporativo en la conferencia. “Necesitamos hacer que el plástico vuelva a ser grandioso”.

Desde el dramático aumento de la producción de plástico en todo el mundo después de la Segunda Guerra Mundial, las empresas petroquímicas y de plásticos han luchado para expandir y proteger sus mercados creando demanda de productos plásticos, negando los riesgos tóxicos y culpando a los consumidores de que la contaminación se transfiera. Y a pesar de la creciente conciencia pública sobre la contaminación plástica (y las regulaciones al respecto), la crisis global del plástico solo está empeorando.

Mi nuevo libro, Plastic Unlimited, muestra las raíces corporativas de esta crisis. En él, abordo el concepto del «libro de jugadas corporativo» utilizado por las grandes petroleras, las grandes tabacaleras y, más recientemente, las grandes plásticas.

Manual de tácticas

El libro de jugadas corporativo a menudo contiene un repertorio común de estrategias utilizadas por industrias controvertidas para ocultar o poner en duda los efectos nocivos de sus productos. Los campeones de estas estrategias se denominan «líderes de la duda» y han sido acusados ​​de delitos que van desde minimizar los riesgos para la salud del tabaquismo hasta financiar la negación del cambio climático.

Como escribió el investigador David Michaels en su exhibición La duda es su producto, «la manipulación de la ciencia por parte de la industria del plástico fue al menos tan obvia y egoísta como cualquier otra industria» que investigó, incluida la industria tabacalera. Michaels se refería a los escándalos del cloruro de vinilo de las décadas de 1960 y 1970, cuando las principales empresas químicas conspiraron para ocultar pruebas de los efectos tóxicos del monómero cloruro de vinilo en los trabajadores de las plantas químicas.

El gran historial de la industria continúa hoy. Negó los peligros tóxicos de muchos productos petroquímicos y plásticos, financió campañas de desinformación climática, engañó al público sobre la efectividad del reciclaje y presionó para prevenir y retrasar las regulaciones ambientales. Durante la pandemia, también presionó para promover las bolsas de plástico de un solo uso como la «opción sanitaria».

Las grandes corporaciones también usan tácticas ofensivas, incluyendo llamar la atención sobre su papel como los llamados innovadores en tecnología verde. Tomemos la economía circular, por ejemplo. Es una gran idea tratar de eliminar los desechos cambiando de una economía lineal de «fabricación de desechos» a una que reutilice los materiales existentes tanto como sea posible. Pero, lo que es más importante, ninguna visión política global o nacional para una economía circular de los plásticos va tan lejos como para exigir el fin total de la producción de plástico.

De hecho, la industria del plástico promueve la forma más débil de la economía circular, el reciclaje, lo que significa que la producción de plástico puede continuar, a pesar de que la mayoría de los artículos que se tiran a la basura se queman o se reciclan.

Además, el reciclaje consume mucha energía. El reciclaje químico, por ejemplo, implica devolver los plásticos a su estado molecular original para volver a usarlos. Aunque se promociona como una solución a la crisis del plástico, es un proceso tóxico, intensivo en carbono, que en realidad es lo mismo que la incineración.

Aquí hay algunas buenas noticias: en marzo de 2022, la Asamblea de la ONU para el Medio Ambiente en Nairobi acordó un mandato para un nuevo tratado global para abordar la crisis. Este fue un paso importante hacia la creación de medidas legalmente vinculantes para prevenir la contaminación por plástico tóxico.

Muchos científicos, activistas y organizaciones argumentan que cualquier tratado resultante debe incluir un límite a la producción de plástico. Sin embargo, las negociaciones serán desafiantes, dados los intereses creados de las empresas en mantener las regulaciones enfocadas en los desechos en lugar de la producción. Ahora, es urgente que retrocedamos contra el lavado verde y trabajemos hacia un mandato global para limitar el crecimiento insostenible del plástico.La conversación

Alice Mah, Profesora de Sociología, Universidad de Warwick

Este artículo de The Conversation se vuelve a publicar bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

Editorial TMD

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