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Olas de calor y producción agrícola: en la carrera por mitigar el calor extremo, debemos recordar fortalecer la agricultura

– En los EE. UU. y en todo el mundo, especialmente en Europa, se están rompiendo récords de calor. Junto a estas temperaturas extremas están los incendios provocados por el calor que arde en la casa y en los bosques. Si bien el calor extremo está afectando algunas áreas del mundo, las inundaciones están afectando otras áreas, incluidas Colorado y Virginia en los EE. UU., y otros países del mundo, incluidos Brasil y Ecuador.

Estos eventos relacionados con el clima que ocurren en regiones y áreas que nunca se han visto afectadas indican que nadie es inmune al cambio climático. Todos los países y ciudadanos deben actuar con urgencia para mitigar esta amenaza existencial.

Cuando los países están considerando iniciativas de mitigación climática, deben asegurarse de fortalecer la resiliencia de los cultivos agrícolas al calor extremo, la sequía, la infestación de insectos y las inundaciones, que son cada vez más comunes.

De hecho, estos desastres históricos crean un momento importante para todos nosotros, incluidos los formuladores de políticas a nivel estatal y federal, para implementar reformas audaces en muchos temas, incluidos el calor y la agricultura.

Cuando los países están considerando iniciativas de mitigación climática, deben asegurarse de fortalecer la resiliencia de los cultivos agrícolas al calor extremo, la sequía, la infestación de insectos y las inundaciones, que son cada vez más comunes. Estos cultivos incluyen maíz, arroz, soja, trigo y tomates.

Al igual que las personas, los cultivos son sensibles al calor extremo. Cuando la temperatura aumenta, los cultivos se marchitan, su salud se deteriora y se interrumpe el desarrollo normal. Los estudios han demostrado que el estrés por calor se ve más afectado por los cultivos y los tipos de cultivos.

El estrés por calor provoca una disminución en varios procesos fisiológicos importantes de las plantas, incluida la fotosíntesis, la respiración y la transpiración. Además, provoca la acumulación de sustancias tóxicas en las células vegetales, incluidos compuestos fenólicos y especies reactivas de oxígeno.

La capacidad de crecimiento de las plantas se ve afectada y su vida útil se acorta. En última instancia, los rendimientos de los cultivos se reducen con consecuencias para el suministro de alimentos y la agricultura, un sector importante de las economías de muchos países, incluidos los EE. UU., el Reino Unido, España, Francia y muchos países africanos.

En EE. UU., según el Departamento de Agricultura de EE. UU., la agricultura y las industrias relacionadas contribuyeron con 1055 billones de dólares al producto interno bruto (PIB) de EE. UU. en 2020. En el Reino Unido, en 2021, la agricultura contribuyó con alrededor del 0,5 % a la economía.

En China, el sector agrícola aporta el 8,9% del PIB de China. En África y otros países en desarrollo, la agricultura puede representar más del 25% del PIB según el Banco Mundial.

Las olas de calor aumentan los riesgos de malas cosechas y amenazan la seguridad alimentaria de miles de millones de personas.

De hecho, científicos de todo el mundo han demostrado pruebas de las pérdidas de cultivos y rendimiento asociadas con las olas de calor y las temperaturas extremas. Un estudio de 2017 que examinó extensos resultados publicados mostró que el aumento de las temperaturas reduce la productividad global. De manera similar, un estudio de 2018 que examinó más de 82 000 datos de resultados de 17 países europeos encontró la misma tendencia.

En muchos países se están produciendo pérdidas de cosechas y pérdidas de productividad debido al calor excesivo, la sequía y las inundaciones. Sin embargo, el alcance de estas malas cosechas depende en gran medida de la región y su riqueza.

Los países de África, por ejemplo, son los que más sufren. Un informe de 2022 preparado por el Panel Intergubernamental de Cambio Climático de las Naciones Unidas informó que la productividad agrícola en los países africanos ha disminuido en un 34 por ciento debido a las intensas olas de calor, las frecuentes sequías y las inundaciones.

De manera preocupante, las plagas que se alimentan de cultivos, como el gusano cogollero y las langostas, que se han convertido en plagas graves, prosperan cuando las temperaturas superan lo normal. Debido a que los insectos son poiquilotérmicos (lo que significa que su temperatura varía con el medio ambiente), las temperaturas elevadas se asocian con una mayor tasa metabólica y un mayor consumo de plantas, lo que resulta en un mayor daño.

Además, los insectos como el gusano soldado pueden ajustar sus estrategias de historia de vida, lo que les permite adaptarse a una amplia gama de temperaturas estresantes. Es más, los modelos recientes sugieren que cada grado adicional de calentamiento aumentará las pérdidas de cultivos a causa de los insectos en un 10-25 por ciento.

Está claro que, a medida que los gobiernos comienzan a elaborar estrategias sobre cómo mitigar las olas de calor y otros cambios climáticos que se han producido, no deben olvidarse de la agricultura.

Los planes de preparación y respuesta ante desastres pueden desarrollarse como parte del fortalecimiento de la resiliencia agrícola, continuar financiando la investigación agrícola y de otro tipo sobre el cambio climático y acelerar la divulgación y la educación sobre prácticas climáticamente inteligentes.

Las prácticas climáticamente inteligentes que pueden mitigar las malas cosechas cuando ocurren temperaturas extremas son variadas e incluyen:

  1. Plante variedades de cultivos tolerantes al calor y la sequía que se cultiven para mejorar su capacidad fotosintética y la eficiencia en el uso del agua cuando ocurren períodos de estrés.
  2. Aplicación de productos como silicio y nanopartículas de silicona, y
  3. Uso de inoculantes elaborados con microbios del suelo beneficiosos que se producen naturalmente y que pueden inducir tolerancia al calor y la sequía entre otras poblaciones estresadas.

Afortunadamente, los investigadores científicos de todo el mundo continúan aumentando nuestra comprensión de la respuesta de los cultivos al estrés relacionado con el clima. Podemos aprender de ellos.

En la carrera por mitigar el cambio climático provocado por las olas de calor, no debemos olvidarnos de fortalecer la agricultura.

Dra. Esther Ngumbi es profesor asistente en la Universidad de Illinois en Urbana Champaign y miembro principal de seguridad alimentaria en el Instituto Aspen, New Voices.

Editorial TMD

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